Los ratones de campo: ingenieros de la regeneración forestal

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UPM.-Las investigaciones llevadas a cabo en el Hayedo de Montejo por investigadores de la ETSI de Montes de la UPM muestran que los ratones de campo transportan bellotas a distancias lejanas (hasta 130 m) y las ocultan bajo el suelo o entre la hojarasca. Muchas de ellas quedarán olvidadas, favoreciendo así la dispersión y regeneración natural de los robles.

Las bellotas son los frutos de robles, encinas, alcornoques y quejigos, resultando un alimento muy nutritivo y apetecido por buena parte de la fauna. Son muchos los animales implicados en el consumo de bellotas, desde pequeños escarabajos que perforan la cáscara para alimentarse de las reservas hasta grandes corzos y jabalíes que las comen ávidamente, pasando por animales de tamaño medio como los gráciles ratones de campo o vistosas aves como el arrendajo o el trepador azul.

Sin embargo, no todos ellos se dedican sólo a comer bellotas sino que además algunos las esconden en madrigueras, bajo el suelo, o en oquedades junto a los troncos de los árboles. Estos animales son los denominados dispersores, porque se encargan de transportar las bellotas y almacenarlas en aquellos lugares donde no puedan ser descubiertas por otros. Las bellotas enterradas y olvidadas darán lugar a nuevas plántulas de roble, que remplazarán los viejos árboles, manteniéndose así la dinámica natural del bosque.

Las bellotas se componen básicamente de reservas (lípidos) y presentan un embrión muy pequeño (menos del 1% de su volumen). Así, mientras el embrión sobreviva la bellota podrá germinar. Los estudios realizados1 demuestran que los ratones de campo, que pueden llegar a pesar 36 g, no son capaces de consumir por completo las bellotas de mayor tamaño (hasta 13 g), quedando saciados y dejando parte de la bellota sin consumir.

Sin embargo, estas bellotas, aun estando parcialmente comidas, presentan suficientes reservas para poder germinar y desarrollarse, dando lugar a pequeños robles.

Especialistas en “dispersión de bellotas”
Los estudios de los investigadores de la UPM han permitido demostrar cómo los robles se benefician de los ratones, para que éstos muevan sus pesadas semillas, colonizando nuevos lugares y dispersando sus genes. A su vez, los ratones se alimentarán de algunas de estas bellotas, frutos esenciales para pasar el invierno, estableciéndose así una relación de mutuo beneficio entre el árbol y el animal.

Si las bellotas no fueran dispersadas y enterradas por los ratones, quedarían todas bajo la copa del árbol donde la competencia con otras bellotas para dar lugar a un nuevo árbol sería mucho mayor y donde consumidores de bellotas como los jabalíes o los ciervos las podrían destruir. Los ratones, al dispersar y enterrar una a una las bellotas, hacen que éstas pasen desapercibidas a otros animales.

Así, el papel del ratón de campo en la regeneración de nuestros bosques de roble parece incuestionable. Una de las funciones principales del ingeniero forestal es asegurar la regeneración de nuestros bosques. Pero la naturaleza ya ha ingeniado sus propios mecanismos. Sólo hemos de descubrirlos a través de la investigación para poder favorecerlos. El ratón de campo ha demostrado ser un ingeniero forestal sin título pero con especialidad en “dispersión de bellotas”.